WAN 是一种超越 LAN 地理范围的数据通信网络。

 
WAN 与 LAN 的不同之处在于:LAN 连接一栋大楼内或其它较小地理区域内的计算机、外围设备和其它设备,WAN 则允许跨越更远的地理距离传输数据。此外,企业必须向 WAN 服务提供商订购服务才可使用 WAN 电信网络服务。而 LAN 通常归使用 LAN 的公司或组织所有。
 
WAN 借助服务提供商或运营商(如电话或电缆公司)提供的设施来实现组织内部场所之间、与其他组织场所、外部服务以及远程用户的互连。WAN 常用来传输多种类型的流量,例如语音、数据和视频。
 
WAN 有三大特性,分别是:
 
WAN 中连接设备跨越的地理区域通常比 LAN 的作用区域更广;
WAN 使用运营商(例如电话公司、电缆公司、卫星系统和网络提供商)提供的服务;
WAN 使用各种类型的串行连接提供对大范围地理区域带宽的访问功能。
为何需要 WAN?
 
对于地理跨度较小的组织而言,使用 LAN 技术传输数据便可实现较高的速度和成本效益。但是,有一些组织需要在远程场所之间进行通信,如:
 
分区或分支机构的员工需要与总部通信并共享数据。
组织经常需要与其它组织远距离共享信息。例如,软件生产商通常需要与将其产品销售给最终用户的经销商交流产品和促销信息。
经常出差的员工需要访问公司网络信息。
 
 
此外,家庭用户收发数据的地理区域也在日趋扩大。下面举几个远距离通讯的例子:
 
许多家庭消费者常常通过计算机与银行、商店和各种商品与服务的提供商进行通信。
学生通过访问本国或其它国家的图书馆的索引和出版物来开展课题研究。